Середина прошлого века — переломный момент борьбы с расовой дискриминацией в США: наконец афроамериканцы не на словах, а на деле начали получать права и свободы. Coca-Cola находилась в авангарде движения: в 1948 году компания наняла Мосса Кендрикса, известного общественного деятеля. От него требовалось создать коммуникационный мост между компанией и темнокожим населением страны

Coca-Cola начала масштабную программу по завоеванию доверия афроамериканцев. Компания запускала рекламу со знаменитыми легкоатлетами, футболистами и баскетболистами африканского происхождения. Но самый большой резонанс получила кампания не со звездой, а с обычной студенткой Мэри Александер.

Символ равенства. Фото 1
Рекламный модуль в журнале Ebony, 1955

Счастливый случай

Мэри выросла в Баллплее, маленьком поселении в штате Алабама. Была десятым, самым младшим, ребенком в семье. Едва научившись ходить, она была вынуждена работать наравне со старшими.
— Мы жили очень бедно и могли позволить себе только самый необходимый минимум. Так что Coca-Cola я попробовала, только когда мне исполнилось 7 или 8 лет. После длинного и жаркого дня на ферме бутылочка этого ледяного напитка была именно тем, что нужно, — вспоминает Мэри.

Родители девушки верили, что она сможет добиться гораздо большего, чем они сами, и упорно копили деньги на обучение дочери. И их мечта сбылась: Мэри поступила в колледж Атланты, чтобы получить педагогическое образование. Помимо хорошей профессии, учеба дала девушке еще одну невероятную возможность.

1956 год. Одним из вечеров, возвращаясь в общежитие, девушка столкнулась с комендантшей. Та рассказала, что Coca-Cola ищет афроамериканских моделей для своей рекламы и Мэри, с ее красивой и искренней улыбкой, просто обязана попытать счастье.

— У меня правда нет на это времени, — ответила Мэри. — Да и какая из меня модель?

Тем не менее она собрала смелость в кулак и пришла на кастинг. Как и другие 75 темнокожих красавиц. Представители компании выбрали именно Мэри и предложили подписать договор.

Прежде чем согласиться, свежеиспеченная модель посоветовалась с родителями. Она боялась, что ее консервативные мать и отец не одобрят съемки в рекламе. Тем не менее девушка позвонила домой, рассказала о предложении от Coca-Cola и заручилась родительской поддержкой.

Отбросив последние сомнения, Мэри надела лучшее платье и отправилась подписывать контракт. Вскоре состоялась и первая фотосессия, после которой девушка провела в слезах всю ночь — эмоции били через край.

По окончании нескольких съемочных дней Мэри получила чек на 600 долларов — они пошли на оплату года учебы в колледже.

Символ равенства. Фото 2
Рекламный плакат, 1957

Обычная жизнь

Лицо Мэри украшало полосы журналов, билборды и стены станций нью-йоркского метро, но девушка не стала звездой, а связь с представителями компании Coca-Cola и вовсе потеряла.

Окончив колледж в 1956 году, Мэри переехала в Детройт. Женщине-афроамериканке было трудно найти работу, даже несмотря на первоклассное образование. Поработав несколько лет секретаршей в агентстве недвижимости, Мэри все-таки устроилась учителем в школу. В общем, у нее началась обычная жизнь обычной американки — с любимой работой, домом и семьей. Казалось, история с рекламой Coca-Cola осталась далеко в прошлом, если вообще не забыта.

Так бы всё и было, если б не племянница Мэри со своей одноклассницей. Как-то девушки изучали старые семейные снимки, и лицо молодой Мэри показалось им очень знакомым. Поиск на скорую руку подтвердил — это именно она изображена на рекламе Coca-Cola 1950-х годов прошлого столетия! В тот же день девушки связались с сотрудниками Coca-Cola и рассказали о находке. Но в компании им не поверили.

— Нам постоянно пишут люди, которые выдают себя за моделей из рекламы Coca-Cola, — говорят в штаб-квартире компании в Атланте. — Признаться, этот случай мы тоже посчитали попыткой обмана.

Символ равенства. Фото 3
Последняя реклама с участием Мэри Александер

Возвращение легенды

К счастью, у Мэри сохранились документы, которые подтверждали ее сотрудничество с Coca-Cola. Не желая считаться самозванкой, она отправила копии бумаг в штаб-квартиру компании, и там тут же отозвались.

По счастливому стечению обстоятельств, компания строила в Атланте новое здание для музея World of Coca-Cola. Та самая реклама с Мэри уже была включена в план экспозиции как первая кампания с изображением простых афроамериканцев.

Символ равенства. Фото 4
Мэри Александер с мужем Генри, 2000-е

Спустя два года, в 2007-м, Мэри Александер прибыла на открытие музея и выступила перед аудиторией. Тогда ей было 72 года.

 — Я очень горда, что стала первой незнаменитой афроамериканкой, которая появилась в рекламе Coca-Cola. Надеюсь, этим мне удалось вселить уверенность в таких же простых людей, как я.

Кто-то из слушателей задал вопрос: «А кем вы себя считаете?». Мэри на секунду задумалась и ответила: «Матерью, бабушкой, женой, директором школы и лицом Coca-Cola».

Символ равенства. Фото 5
Мэри Александер в архиве Coca-Cola в штаб-квартире компании, Атланта, 2000-е